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La loi sur les espèces en voie de disparition fête ses 50 ans !

Infographic courtesy Endangered Species Coalition.
Infographie fournie par la Endangered Species Coalition.

Par Kim Dinkins, associée principale en conservation

Ce mois de décembre marque le 50e anniversaire de la Loi sur les espèces en voie de disparition (ESA). La législation a été promulguée par le président Richard Nixon en 1973 et a joué un rôle clé dans la conservation et la protection des espèces en voie de disparition et menacées. Les lamantins ont été parmi les premiers animaux répertoriés par la loi et, aujourd'hui, celle-ci protège plus de 1 600 plantes et animaux aux États-Unis. Mais les humains ont reconnu que les lamantins méritent une protection spéciale depuis la fin des années 1800, lorsqu'une loi a été adoptée en Floride interdisant d'agresser ou de tuer un lamantin.

La loi sur les espèces menacées protège non seulement les lamantins mais également leur habitat. La loi comprend la protection des zones désignées comme « habitat essentiel » qui sont essentielles à la survie d'une espèce. Pour les lamantins, cela nécessite que le Service fédéral de la pêche et de la faune et d'autres agences impliquées dans la protection des espèces élaborent des plans décrivant comment restaurer la population afin qu'ils puissent éventuellement être complètement retirés de la liste. Des recherches sont menées pour mieux comprendre leur biologie et leur comportement, et les programmes de sensibilisation du public ont conduit à un soutien accru du public aux efforts de protection des lamantins. L'ESA exige un examen fédéral des projets susceptibles d'avoir un impact sur les lamantins ou leur habitat, ce qui constitue un outil puissant pour assurer leur protection. L'ESA permet de désigner des endroits spécifiques de leur habitat comme sanctuaires de lamantins où les personnes et les bateaux sont restreints, voire interdits du tout.

Dans les années 1970, on estime que moins de 1 000 lamantins existaient en Floride. En comparant cela à environ 6 000 lamantins en 2019, lorsque la dernière enquête synoptique officielle a été menée, il semble que de nombreux progrès aient été réalisés dans l'amélioration de la population de lamantins antillais. En 2017, le lamantin a été « déclassé » de la catégorie « en voie de disparition » à « menacée ». Sous cette désignation, ils sont toujours protégés en vertu de la LEVD, mais certains des efforts de planification et de rétablissement qui étaient en place auparavant ont diminué. Save the Manatee Club a été activement impliqué dans la lutte contre cette décision, et nous recherchons toujours des opportunités pour faire réévaluer leur statut.

Infographie fournie par la Endangered Species Coalition.

Bien que l’ESA ait joué un rôle extrêmement important dans la protection et le rétablissement des lamantins, ceux-ci sont toujours confrontés aux mêmes menaces auxquelles ils ont été confrontés dans les années 1970, avec quelques autres, et de manière plus aiguë. Nous avons longuement discuté au cours des dernières années de la famine massive qui a commencé en 2020 en raison de la perte d’herbiers marins dans le lagon d’Indian River, provoquée par la dégradation de la qualité de l’eau. Heureusement, l'habitat des herbiers marins s'est quelque peu rétabli le long de la côte est de la Floride, ainsi que dans les zones où la qualité de l'eau s'est améliorée, et au cours de l'année écoulée, moins de lamantins ont succombé à la faim. Nous sommes prudemment optimistes et pensons que cette situation désastreuse est derrière nous, mais restons conscients qu’elle n’est pas encore terminée.

Les grèves de bateaux contribuent toujours à plus de 20% de décès de lamantins la plupart des années, et plus de bateaux sont enregistrés en Floride que jamais auparavant. Aux bateaux et à la circulation des bateaux s'ajoute la menace des lignes de pêche et d'autres débris dans lesquels les lamantins peuvent s'emmêler ou ingérer ces objets, entraînant des blessures graves, voire, dans certains cas, la mort. Les problèmes de qualité de l’eau dans tout l’État de Floride ont directement entraîné la mort des lamantins, non seulement à cause de la perte des herbiers marins, mais également à cause de la prolifération d’algues de la marée rouge, qui peuvent provoquer la paralysie et la noyade. Nous avons modifié nos cours d'eau avec des barrages et des structures de contrôle, ce qui rend difficile, voire impossible, l'accès aux sites d'eau chaude naturelle pendant les mois les plus froids dans certaines régions.

Malgré ces menaces persistantes, la loi sur les espèces en voie de disparition reste l’outil le plus puissant dont nous disposons pour protéger nos gentils géants préférés. L'ESA, combinée aux efforts nationaux et locaux pour protéger le lamantin, ainsi qu'à nos défenseurs publics et à des membres comme vous, nous donnent l'espoir que les meilleurs jours pour les lamantins sont devant nous.

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