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Roméo et Juliette retirés du Seaquarium

Several people are in a pool, surrounding a manatee in a tarp that is being lifted by a crane. Another manatee is seen swimming in the pool.
Juliet est soulevée par une grue de son réservoir au Miami Seaquarium tandis que Clarity nage autour des sauveteurs. Photo gracieuseté de FWS.

Par Cheyenne Canon, coordonnatrice du projet du programme

Un mot de notre directeur général, Patrick Rose :

Avant de plonger dans l'histoire des lamantins connus sous le nom de Roméo et Juliette, je tiens à déclarer sans équivoque qu'aucun lamantin ne devrait être détenu en captivité uniquement pour être exposé au public. En fait, depuis plus de 50 ans, je me consacre à sensibiliser au sort des lamantins en péril et à plaider pour la mise en place de protections pour eux et leur habitat crucial. Mon objectif a toujours été de veiller à ce que chaque lamantin malade ou blessé soit réhabilité et renvoyé dans son environnement naturel.

Malheureusement, avant 1972, les lois en vigueur autorisaient la capture de lamantins et d'autres espèces sans se soucier de leur bien-être. Même si la loi sur la protection des animaux de 1966 offrait certaines protections rudimentaires, elle autorisait toujours la capture de lamantins à des fins d'exposition, à condition que certaines normes de base en matière de soins soient respectées. Par conséquent, nous continuons à nous débattre avec l’héritage pénible des quelques lamantins restants capturés avant la promulgation de la loi sur la protection des mammifères marins (MMPA) de 1972 et de la loi sur les espèces en voie de disparition (ESA) de 1973.

Il y a bien longtemps, l’histoire de Roméo et Juliette a commencé. Mais il ne s’agissait pas d’adolescents fictifs et trop dramatiques : c’étaient des lamantins ! Leur histoire se déroule en janvier 1958, lorsque Juliette, alors nommée Mabel, fut amenée au Miami Seaquarium, où elle rencontra Roméo, alors appelé Big Bull, arrivé dans l'établissement l'année précédente. Parce qu'ils ont été capturés et amenés à l'installation avant la mise en œuvre de la MMPA et de l'ESA, ils étaient considérés comme la propriété du Seaquarium et non soumis aux dispositions de l'une ou l'autre des lois fédérales.

Ce n'est que 17 ans plus tard que Juliette a donné naissance à son premier petit conçu en captivité. Le 3 mai 1975, Lorelei est née et est restée au Seaquarium pendant 11 ans avant d'être transférée au Homosassa Springs Wildlife State Park. Roméo et Juliette ont produit huit veaux supplémentaires au Seaquarium dans le cadre d'un effort d'élevage en captivité mal conçu. Quelques-uns de leurs veaux ont été relâchés mais ont ensuite été retrouvés morts.

Pour les lamantins, les schémas de migration et autres habitudes d’auto-préservation sont des comportements acquis plutôt qu’instinctifs, et ils sont généralement transmis de la mère à son petit. Les lamantins élevés uniquement en captivité n’ont pas les connaissances ou les compétences nécessaires pour réussir dans la nature. Un programme d'élevage en captivité aurait pu sembler une bonne idée à certains à l'époque, étant donné que la population estimée de lamantins de Floride était probablement inférieure à un millier. Contrairement à d’autres espèces menacées, la reproduction dans la nature n’a jamais été le problème central pour les lamantins, qui se reproduisaient à leur maximum biologique ou presque. Le statut initial des lamantins en voie de disparition n'était pas dû au fait qu'un trop petit nombre de lamantins naissaient, mais plutôt à cause du braconnage passé combiné aux risques croissants de blessures causées par les embarcations et aux perturbations de l'habitat essentiel des lamantins en raison des politiques d'aménagement foncier non durables de la Floride.

The Dolphin Company, le plus grand exploitant de parc animalier d'Amérique latine, a acquis le Miami Seaquarium en 2022. Au cours des années précédentes, le Seaquarium avait été considéré comme un membre précieux du Manatee Rescue and Rehabilitation Partnership (MRP), prenant en charge les soins, la réhabilitation , et libération de nombreux lamantins blessés. Cependant, les enquêtes du ministère américain de l'Agriculture, avant l'acquisition et en 2023, ont révélé de multiples violations de la loi sur la protection des animaux dans l'exposition de lamantins ainsi que dans d'autres expositions d'animaux.

Par la suite, le Fish and Wildlife Service (FWS) des États-Unis a révoqué le permis du Seaquarium lui permettant de détenir et de réhabiliter des lamantins sous la juridiction de la MMPA et de l'ESA. Après des mois de pression intense dans les coulisses du Save the Manatee Club (SMC), aux côtés de groupes de protection des animaux et de plusieurs agences gouvernementales, The Dolphin Company a accepté de renoncer volontairement à ses droits de propriété sur Roméo et Juliette aux soins du FWS. Un autre lamantin nommé Clarity, qui recevait des soins de réadaptation en vertu d'un permis du FWS, a également reçu l'ordre d'être transféré.

Roméo s'installe dans sa nouvelle maison à ZooTampa à Lowry Park. Photo gracieuseté de ZooTampa.

Le 5 décembre 2023, un effort multi-équipes a été entrepris pour transférer les trois lamantins du parc sous la direction du FWS avec le soutien de la Florida Fish and Wildlife Conservation Commission et de plusieurs autres organisations MRP. Après plusieurs heures de travail éreintant, comprenant beaucoup de sueur, quelques larmes et au moins une grue, un lamantin moyen et deux très grands ont été chargés dans trois camions de transport. Roméo et Juliette se sont dirigés vers ZooTampa à Lowry Park et Clarity vers SeaWorld Orlando. À leur arrivée, ils ont tous subi des examens et des évaluations de santé et reçoivent des soins spécialisés en compagnie de lamantins compagnons. Ils sont à l'aise et en sécurité en attendant la sélection de leur logement permanent.

SMC remercie ces établissements d'accueil pour leur aide et leur volonté de prendre soin de ces lamantins ayant besoin d'attention. Heureusement, il ne reste pas beaucoup de lamantins en captivité aux États-Unis, qu'ils soient mis en captivité ou nés de ces lamantins captifs, non couverts par les protections de la MMPA et de l'ESA. Ces lois ont depuis empêché la capture et la captivité des lamantins juste pour le spectacle. L'un de nos objectifs au Save the Manatee Club et à nos partenaires du MRP est de garantir que chaque lamantin sauvé et recevant des soins puisse éventuellement être renvoyé en toute sécurité dans son environnement naturel, même si cela prend des années de soins, de traitement et de surveillance. trouver le succès. La résidence permanente dans un établissement est désormais considérée comme un dernier recours et réservée uniquement aux lamantins qui autrement mourraient s'ils étaient libérés.

En raison de leur âge avancé, Roméo et Juliette passeront probablement le reste de leur vie sous la surveillance diligente des organisations et agences MRP.

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