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De nouvelles règles ont le potentiel de sauvegarder les espèces menacées et les habitats critiques

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Op Ed par Beth Brady, PhD
Associé principal en sciences et conservation, Save the Manatee Club

En 2019, les Nations Unies ont publié un rapport révélant qu’environ un million d’espèces animales et végétales sont actuellement menacées d’extinction, et que certaines seront menacées d’ici quelques décennies seulement. Au cours de la dernière décennie seulement, l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) a déclaré 160 espèces éteintes, les activités humaines étant principalement responsables de cette disparition. Les modifications apportées aux règles de la loi sur les espèces en voie de disparition le 5 avril 2024 offrent un potentiel important pour sauvegarder les innombrables espèces animales et végétales incapables de défendre leurs propres intérêts.

Plusieurs réglementations finalisées par l’ancienne administration en 2020 ont été révisées. Les révisions de 2024 ont rétabli la « règle générale », étendant aux espèces menacées les mêmes protections que celles accordées aux espèces en voie de disparition. De plus, le règlement a supprimé l'obligation de prendre en compte les impacts économiques lors de l'évaluation si une espèce doit être classée comme en voie de disparition ou menacée. De plus, ils ont également révisé les critères de désignation de l'habitat essentiel et de l'habitat essentiel inoccupé. L'habitat essentiel est une zone essentielle à la survie et au rétablissement d'une espèce. L'habitat essentiel inoccupé est une zone qui peut devenir importante si l'habitat actuel est dégradé ou touché par le changement climatique ou d'autres facteurs défavorables.

À l’origine, la Loi sur les espèces en voie de disparition interdisait strictement toute modification de l’habitat essentiel désigné. Actuellement, les individus ou les organisations ont la possibilité de demander un permis pour mener des activités dans des habitats critiques, à condition que ces activités ne constituent une menace pour aucune espèce inscrite ou leurs habitats. Dans les cas où un impact sur l'habitat est attendu, la consultation du US Fish and Wildlife Service ou de la NOAA est obligatoire. Cependant, une étude récente de quatre ans a révélé que sur plus de 81 000 consultations, seuls deux permis ont été signalés comme étant nuisibles ou détruisant l'habitat. Par conséquent, cela permet à l’habitat essentiel d’être progressivement fragmenté au fil du temps.

Ces changements dans la réglementation définissant l'habitat essentiel surviennent à un moment périlleux pour le lamantin de Floride. La dégradation de l'habitat, principalement causée par les eaux usées non traitées, les fuites des fosses septiques et le ruissellement des engrais, a entraîné un déclin substantiel des herbiers marins dans toute la Floride. Ce déclin des herbiers marins a déclenché un événement de mortalité sans précédent le long de la côte est de la Floride, entraînant la mort de plus de 1 500 lamantins par famine. Alors que nous passons aux sources d’énergie renouvelables, les centrales électriques qui fournissent des habitats d’eau chaude aux lamantins seront mises hors service. Les sources naturelles servent de refuges d'eau chaude aux lamantins, mais de nombreuses sources le long de la côte atlantique ont été perdues, laissant les lamantins avec des options limitées. Il est impératif d'identifier les habitats critiques et inoccupés qui pourraient être essentiels pour les lamantins à l'avenir afin d'assurer leur survie à long terme.

À une époque de volatilité politique, il est essentiel à la fois de comprendre l'importance de l'habitat essentiel et d'assurer sa disponibilité future. Les espèces classées comme en voie de disparition ou menacées et possédant un habitat essentiel désigné depuis deux ans ou plus sont deux fois plus susceptibles de connaître un rétablissement de leur population. Par conséquent, il est non seulement essentiel de préserver les récentes améliorations apportées aux protections réglementaires, mais également impératif d'obtenir des lois supplémentaires pour mieux protéger les habitats essentiels des espèces en péril. Tout en saluant les récents changements apportés par les nouvelles règles, nous implorons le service d'apporter des modifications supplémentaires aux règles pour empêcher de nouvelles modifications de l'habitat essentiel. Les lamantins habitent et coévoluent avec nos principales communautés d’herbiers marins depuis plus de 45 millions d’années, une période de temps plus longue que l’existence humaine. Ils ont incontestablement mérité le droit à une protection complète, ainsi qu’à la diversité des habitats essentiels à leur survie.

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Beth Brady est associée principale aux sciences et à la conservation au Save the Manatee Club, dont le travail se concentre sur la biologie et la conservation des lamantins. Elle est titulaire d'un doctorat de la Florida Atlantic University et d'une maîtrise en sciences marines de la Nova Southeastern University.

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