Changement climatique

Imaginez une Floride où les récifs coralliens se sont dissous, où les sécheresses sont la norme, où les espèces exotiques sont plus nombreuses que les espèces indigènes, où les marées hautes quotidiennes inondent les rues des villes côtières et où les gens abandonnent leurs maisons côtières valant plusieurs millions de dollars et se retirent à l'intérieur des terres. Le changement climatique a fait de cette hypothèse une réalité pour le Sunshine State, avec des impacts déjà observés.

La Floride est un État très développé, avec plus de 701 TP3T de la population vivant ou travaillant le long des 1 197 milles de côtes de l'État. Ces zones côtières ont toujours été menacées par les ouragans et les inondations, mais ces dernières années, une menace bien plus grave et à long terme pour les côtes a été identifiée : le changement climatique.

Comment les lamantins seront-ils affectés ?

Un dispositif de flottaison est positionné sous un lamantin souffrant de marée rouge et en attente de secours. La marée rouge agit comme une neurotoxine chez les lamantins, leur provoquant des convulsions pouvant entraîner la noyade. Les lamantins sont des mammifères et doivent faire surface pour respirer.

Bien que certains aient suggéré que l'augmentation des températures de surface des océans associée au changement climatique pourrait bénéficier aux lamantins, ce point de vue ne parvient pas à reconnaître comment l'espèce peut être affectée par d'innombrables autres conséquences associées au changement climatique, notamment l'élévation du niveau de la mer, les changements dans l'abondance et la localisation des herbiers marins, et perte de financement alors que les agences détournent les ressources des espèces individuelles pour tenter de faire face au changement climatique. Les lamantins font partie d'un écosystème aquatique interconnecté et sont affectés par la santé des plantes et des animaux qui le partagent et par celle des écosystèmes terrestres environnants. À mesure que les humains s’adaptent au changement climatique, il est probable que d’autres espèces, notamment les lamantins, en soient affectées.

Les lamantins, en tant qu'herbivores, dépendent des herbiers marins comme principale source de nourriture. Les herbiers marins poussent dans des eaux peu profondes et relativement claires. Cependant, à mesure que le niveau de la mer s’élève et s’accompagne d’une augmentation de la turbidité et d’autres impacts sur la qualité de l’eau, les herbiers marins seront probablement affectés négativement. Au fil du temps, les herbiers marins pourraient se rétablir, mais des changements majeurs dans la répartition et l'abondance des herbiers marins pourraient menacer les lamantins de Floride, ainsi que les nombreuses espèces de poissons et d'invertébrés qui habitent également les herbiers marins. Avec l’élévation du niveau de la mer, les habitats côtiers seront également menacés par le « blindage », car les villes côtières construisent des digues et des digues pour dévier la montée des eaux. De telles structures artificielles peuvent être préjudiciables aux habitats benthiques (fonds d’eau), y compris les herbiers marins.

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Des milliers d'acres d'herbiers marins en Floride sont morts à cause de la pollution par les nutriments qui a provoqué la prolifération d'algues et laissé les lamantins sans source de nourriture adéquate.

À mesure que les habitats côtiers changent, les lamantins et les bateaux peuvent se retrouver à traverser de nouveaux couloirs de déplacement qui ne sont pas protégés par les zones de vitesse des lamantins. De plus, avec le changement climatique, les lamantins pourraient étendre leur aire de répartition plus au nord le long de la côte atlantique et à l'ouest le long de la côte du Golfe. Ces États adjacents ne disposent actuellement pas de zones de vitesse bien définies pour les lamantins, et les résidents ne sont pas habitués à partager les voies navigables avec les lamantins. Les lamantins seront confrontés à un risque accru s’ils habitent des eaux dépourvues de garanties pour leur protection.

Des habitants sauvent un lamantin bloqué par l'onde de tempête après que l'ouragan Charley a balayé la Floride en 2004.

La fréquence, l’intensité et même la composition des tempêtes, telles que les ouragans, changeront avec l’augmentation des températures des terres et des océans. Les lamantins peuvent être tués, déplacés ou subir des effets retardés sur leur santé et leur reproduction en raison des changements dans l'écosystème résultant de tempêtes intenses. L'ampleur de l'impact varie en fonction du caractère destructeur de la tempête, de la densité des lamantins dans la zone, du nombre de tempêtes au cours d'une saison ou de la concordance avec d'autres facteurs de mortalité. Les ondes de tempête, en plus de l'élévation du niveau de la mer, peuvent provoquer une intrusion d'eau salée dans certains aquifères d'eau douce et d'autres eaux côtières qui fournissent actuellement des sources de végétation d'eau douce et d'eau potable aux lamantins. Les lamantins devront s'adapter à de tels changements pour survivre. Des précipitations et des inondations plus intenses peuvent entraîner des marées rouges plus fréquentes, alimentées par le ruissellement des engrais dans les eaux côtières. La marée rouge est causée par une explosion démographique, ou prolifération, d'un organisme marin unicellulaire appelé dinoflagellé, qui produit une neurotoxine qui peut être mortelle pour les lamantins et autres espèces marines. De tels événements peuvent être mortels pour un grand nombre de lamantins.

L’obstacle le plus difficile auquel les lamantins seront confrontés avec le changement climatique est peut-être le manque de ressources financières dédiées à la protection de cette espèce. À mesure que les priorités humaines se tournent vers la réduction des catastrophes, les préoccupations concernant la faune sauvage pourraient diminuer et le financement des agences pourrait se détourner des espèces individuelles.

Ce qui peut être fait?

Afin de protéger les lamantins et l'avenir de la Floride, nous devons limiter nos émissions de GES, cesser de construire et de reconstruire dans la zone côtière à haut risque de Floride et nous renseigner sur l'impact potentiel du changement climatique sur notre génération et les générations futures. Les forêts et les zones humides doivent être protégées car elles agissent comme des puits de carbone, éliminant le dioxyde de carbone de l’atmosphère et contribuant à réduire les émissions de gaz à effet de serre. Des zones humides saines contribuent également à prévenir les inondations côtières, à filtrer les polluants et à protéger nos rivages de l’érosion. Nous devons investir dans la santé de nos écosystèmes, car des systèmes plus sains seront plus résilients face au changement climatique. Chaque mesure proactive que nous prenons contribuera à préserver l’avenir des lamantins et de nous-mêmes.

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Que font les lamantins pendant et après les ouragans ? Patrick Rose, directeur exécutif du Save the Manatee Club, nous l'explique dans cette courte vidéo.