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¡La Ley de Especies en Peligro de Extinción cumple 50 años!

Infographic courtesy Endangered Species Coalition.
Infografía cortesía de la Coalición de Especies en Peligro de Extinción.

Por Kim Dinkins, asociada principal de conservación

Este diciembre se cumple el 50 aniversario de la Ley de Especies en Peligro (ESA). La legislación fue promulgada por el presidente Richard Nixon en 1973 y ha desempeñado un papel clave en la conservación y protección de especies amenazadas y en peligro de extinción. Los manatíes estuvieron entre los primeros animales incluidos en la ley y, en la actualidad, protege a más de 1.600 plantas y animales en los Estados Unidos. Pero los seres humanos han reconocido que los manatíes merecen una protección especial desde finales del siglo XIX, cuando se aprobó una ley en Florida que prohibía atacar o matar a un manatí.

La Ley de Especies en Peligro de Extinción protege no sólo a los manatíes sino también a su hábitat. La ley incluye la protección de áreas designadas como “hábitat crítico” que son esenciales para la supervivencia de una especie. Para los manatíes, requiere que el Servicio Federal de Pesca y Vida Silvestre y otras agencias involucradas en la protección de especies desarrollen planes que describan cómo recuperar la población para que eventualmente puedan ser eliminados por completo de la lista. Se realizan investigaciones para comprender mejor su biología y comportamiento, y los programas de concientización pública han llevado a un mayor apoyo público a los esfuerzos de protección de los manatíes. La ESA exige una revisión federal de los proyectos que podrían afectar a los manatíes o su hábitat, lo cual es una herramienta poderosa para garantizar su protección. La ESA permite que lugares específicos dentro de su hábitat sean designados como santuarios de manatíes donde las personas y los barcos están restringidos o no se permiten en absoluto.

En la década de 1970, se cree que existían menos de 1.000 manatíes en Florida. Comparando eso con alrededor de 6.000 manatíes en 2019, cuando se realizó la última encuesta sinóptica oficial, parece que se ha avanzado mucho en la mejora de la población del manatí de las Indias Occidentales. En 2017, el manatí fue “bajado” de la lista de En peligro a Amenazado. Bajo esta designación, todavía están protegidos por la ESA, pero algunos de los esfuerzos de planificación y recuperación que estaban en marcha antes han disminuido. Save the Manatee Club participó activamente en la lucha contra esa decisión y todavía estamos buscando oportunidades para reevaluar su estatus.

Infografía cortesía de la Coalición de Especies en Peligro de Extinción.

Si bien la ESA ha sido extremadamente importante en la protección y recuperación de los manatíes, todavía enfrentan las mismas amenazas que enfrentaron en la década de 1970, junto con algunas otras, y de manera más aguda. Hemos discutido extensamente en los últimos años el evento de hambruna masiva que comenzó en 2020 debido a la pérdida de pastos marinos en la laguna Indian River, provocada por la degradación de la calidad del agua. Afortunadamente, ha habido cierta recuperación del hábitat de pastos marinos a lo largo de la costa este de Florida, junto con áreas de mejor calidad del agua, y durante el año pasado, menos manatíes han sucumbido al hambre. Somos cautelosamente optimistas en cuanto a que la terrible situación ha pasado, pero somos conscientes de que aún no ha terminado.

Los choques con embarcaciones todavía contribuyen a más de 20% de muertes de manatíes en la mayoría de los años, y ahora se registran más embarcaciones en Florida que nunca. Junto con los barcos y el tráfico de embarcaciones, existe la amenaza de hilos de pescar y otros desechos en los que los manatíes pueden enredarse o ingerir esos artículos, provocando lesiones graves o, en algunos casos, la muerte. Los problemas de calidad del agua en todo el estado de Florida han provocado directamente la muerte de manatíes, no sólo por la pérdida de pastos marinos sino también por la proliferación de algas de la marea roja, que pueden provocar parálisis y ahogamiento. Hemos alterado nuestras vías fluviales con presas y estructuras de control, lo que hace que llegar a sitios naturales de agua cálida durante los meses más fríos sea difícil o imposible en algunas áreas.

A pesar de estas amenazas constantes, la Ley de Especies en Peligro de Extinción sigue siendo la herramienta más poderosa que tenemos para proteger a nuestros gentiles gigantes favoritos. La ESA, combinada con los esfuerzos estatales y locales para proteger al manatí, junto con nuestros defensores públicos y miembros como usted, nos dan la esperanza de que los mejores días para los manatíes están por venir.

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