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Nuevas reglas tienen potencial para salvaguardar especies en peligro de extinción y hábitats críticos

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Artículo de opinión por Beth Brady, PhD
Asociado senior de ciencia y conservación, Save the Manatee Club

En 2019, las Naciones Unidas publicaron un informe que revela que aproximadamente 1 millón de especies animales y vegetales se enfrentan actualmente a la amenaza de extinción, y algunas de ellas en riesgo en apenas unas décadas. Sólo en la última década, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) ha declarado extintas 160 especies, y las actividades humanas son las principales responsables de esta pérdida. Los cambios realizados en las normas de la Ley de Especies en Peligro de Extinción el 5 de abril de 2024 tienen un potencial significativo para salvaguardar las innumerables especies animales y vegetales que no pueden defenderse por sí mismas.

Múltiples regulaciones finalizadas por la administración anterior en 2020 fueron revisadas. Las revisiones de 2024 restablecieron la “regla general”, extendiendo a las especies amenazadas las mismas protecciones que a las especies en peligro de extinción. Además, las regulaciones eliminaron el requisito de tener en cuenta los impactos económicos al evaluar si una especie debe clasificarse como en peligro o amenazada. Además, también revisaron los criterios para identificar el hábitat crítico y el hábitat crítico desocupado. El hábitat crítico es un área esencial para la supervivencia y recuperación de una especie. El hábitat crítico desocupado es un área que puede volverse importante si el hábitat actual se degrada o se ve afectado por el cambio climático u otros factores adversos.

Originalmente, la Ley de Especies en Peligro de Extinción prohibía estrictamente las modificaciones del hábitat crítico designado. Actualmente, las personas u organizaciones tienen la opción de solicitar permisos para realizar actividades dentro de hábitats críticos, bajo la condición de que estas actividades no representen una amenaza para ninguna especie incluida en la lista o sus hábitats. En los casos en los que se espera un impacto en el hábitat, es obligatoria la consulta con el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. o la NOAA. Sin embargo, un estudio reciente de cuatro años reveló que de más de 81.000 consultas, sólo dos permisos fueron señalados como causantes de daños o destrucción del hábitat. En consecuencia, esto permite que el hábitat crítico se fragmente gradualmente con el tiempo.

Estos cambios en las regulaciones que definen el hábitat crítico llegan en un momento peligroso para el manatí de Florida. La degradación del hábitat, causada principalmente por aguas residuales no tratadas, fugas de sistemas sépticos y escurrimientos de fertilizantes, ha resultado en una disminución sustancial de los pastos marinos en toda Florida. Esta disminución de las praderas marinas desencadenó un evento de mortalidad sin precedentes a lo largo de la costa este de Florida, provocando la muerte por inanición de más de 1.500 manatíes. A medida que hagamos la transición a fuentes de energía renovables, las plantas de energía que proporcionan hábitats de agua caliente para los manatíes dejarán de funcionar. Los manatíes sirven como refugios de aguas cálidas para los manatíes, pero se han perdido numerosos manantiales a lo largo de la costa atlántica, lo que deja a los manatíes con opciones limitadas. Es imperativo identificar hábitats críticos y desocupados que puedan ser esenciales para que los manatíes en el futuro aseguren su supervivencia a largo plazo.

En una era de volatilidad política, es esencial comprender la importancia del hábitat crítico y asegurar su disponibilidad futura. Las especies clasificadas como en peligro o amenazadas y que poseen un hábitat crítico designado durante dos años o más tienen el doble de probabilidades de experimentar una recuperación poblacional. Por lo tanto, no sólo es integral preservar las recientes mejoras en las protecciones regulatorias, sino también imperativo asegurar legislación adicional para salvaguardar mejor los hábitats críticos para las especies en riesgo. Si bien aplaudimos los cambios recientes realizados por las nuevas reglas, imploramos al servicio que realice cambios adicionales en las reglas para evitar mayores modificaciones del hábitat crítico. Los manatíes han habitado y coevolucionado con nuestras principales comunidades de pastos marinos durante más de 45 millones de años, un lapso de tiempo más largo que la existencia humana. Sin duda, se han ganado el derecho a una protección integral, junto con la diversidad de hábitats críticos para su supervivencia.

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Beth Brady es asociada principal de ciencia y conservación en Save the Manatee Club, cuyo trabajo se centra en la biología y conservación de los manatíes. Tiene su doctorado de la Florida Atlantic University y su maestría en Ciencias Marinas de la Nova Southeastern University.

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