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Es una época peligrosa para los manatíes de Florida. Sin embargo, Trump está destruyendo la Ley de Especies en Peligro.

Artículo de opinión de Bob Graham
Exgobernador de Florida y senador de los Estados Unidos, y cofundador de Save the Manatee Club
Publicado originalmente en el Tampa Bay Times el 13 de agosto de 2019

Los floridanos aman la vida silvestre, especialmente los manatíes. El manatí de las Indias Occidentales, del cual nuestros manatíes de Florida son una subespecie, fue una de las primeras especies catalogadas como en peligro de extinción según la Ley de Especies en Peligro (ESA) en 1973. En 2017, citando un aumento en su número, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. (FWS) redujo el estado del manatí de en peligro a amenazado, una designación menos protectora. El camino de los manatíes hacia la recuperación bajo la Ley de Especies en Peligro debería ser una historia de éxito. Sin embargo, los acontecimientos han generado preocupación de que la población esté pasando apuros nuevamente. La mortalidad sin precedentes de las embarcaciones, las mareas rojas, las fuertes olas de frío y la incesante proliferación de algas alimentadas por la contaminación de nutrientes han matado a un gran número de manatíes y han dañado gravemente su hábitat esencial. Debemos permanecer alerta o las poblaciones podrían retroceder irreversiblemente hacia la extinción.

En estos tiempos de incertidumbre para los manatíes de Florida, ¿qué está haciendo el Departamento del Interior del presidente Donald Trump? Está destruyendo la Ley de Especies en Peligro de Extinción.

La Ley de Especies en Peligro de Extinción es la ley de conservación más importante del mundo y la ley más efectiva de nuestra nación para proteger la vida silvestre en peligro de extinción: el 99 por ciento de las especies que han recibido protección bajo la ESA todavía están con nosotros hoy. En gran medida gracias a la ESA, se han recuperado especies icónicas como el águila calva, el caimán americano y el pelícano pardo. Y la ESA es increíblemente popular: el 90 por ciento de los votantes estadounidenses apoyan la ley.

Sin embargo, la Administración Trump ha creado nuevas reglas que debilitarán gravemente a la ESA. ¿Qué le habría pasado al manatí de Florida si estas reglas hubieran estado en vigor cuando se incluyó originalmente en la lista? De hecho, es posible que no se hayan enumerado todos. Actualmente, las determinaciones de cotización se hacen únicamente con base científica. Los cambios ahora alentarán al Servicio de Pesca y Vida Silvestre a realizar análisis económicos antes de incluir cualquier especie nueva en la lista. Este tipo de análisis pueden producir enormes variaciones en los costos económicos (de cero a millones de dólares para la misma especie en el mismo análisis). Y a menudo sólo incluyen los costos directos de gestión e ignoran el enorme valor que aportan estas especies. Me pregunto si el costo de salvar a los manatíes se habría considerado demasiado alto en la década de 1970.

La ESA exige que cualquier agencia involucrada en un proyecto permitido por el gobierno federal consulte con Fish & Wildlife sobre los posibles impactos si el proyecto afecta a una especie incluida en la lista o su hábitat crítico. Las nuevas normas debilitan significativamente estos requisitos. Por ejemplo, según las regulaciones actuales, si un desarrollador quisiera construir un puerto deportivo con permiso federal en un hábitat crítico designado para los manatíes, la agencia que otorga esos permisos tendría que consultar con el FWS. La consulta examinaría cuestiones como si el puerto deportivo daría sombra y mataría las praderas marinas de las que dependen los manatíes para alimentarse, o si la construcción del puerto deportivo daría lugar a un mayor tráfico de embarcaciones que aumentaría el riesgo de colisiones. A menudo son estos impactos adicionales los que causan el mayor daño a las especies en peligro. Sin embargo, según las nuevas reglas, la agencia federal no estaría obligada a consultar sobre ninguna actividad o efecto que no esté bajo su control y responsabilidad. En cambio, podría ignorar por completo los impactos de cosas como el aumento del tráfico de embarcaciones.

Estos son sólo un par de ejemplos de cuán dañinas habrían sido estas reglas para los manatíes cuando se incluyeron por primera vez y cómo pueden causar daños irreversibles a los manatíes y otras especies en peligro en el futuro. Y en Florida nuestra vida silvestre está ligada a nuestra economía. Según la Outdoor Industry Association, en 2017 la recreación al aire libre en Florida creó 485.000 puestos de trabajo, $58.6 mil millones en gasto de los consumidores, generó $17.9 mil millones en sueldos y salarios y $3.5 mil millones en impuestos estatales y locales. A medida que nuestra vida silvestre sufre, también lo hacen nuestras industrias inmobiliaria y hotelera.

Este no es el momento de debilitar las protecciones. El exsecretario del Interior Ryan Zinke supervisó la redacción de estas reglas antes de irse en diciembre y ahora está bajo investigación federal. Zinke estaba plagado de conflictos de intereses y trabajó para beneficiar a los donantes de su campaña industrial en acuerdos de tierras y arrendamiento de petróleo y gas. David Bernhardt, ex cabildero del petróleo y el gas, y nuevo secretario del Interior, también está hundido en un conflicto de intereses. Al elaborar estas reglas, actúa en nombre de grupos industriales que consideran que la ley es un obstáculo. El Departamento del Interior debería trabajar en nombre del pueblo estadounidense, no en intereses especiales en conflicto.

He dedicado gran parte de mi vida a proteger el medio ambiente natural de Florida. He abogado y seguiré abogando por salvar nuestra vida silvestre, especialmente el manatí. Hago un llamado a los senadores Rick Scott y Marco Rubio y a toda la delegación del Congreso de Florida para que rechacen estas regulaciones dañinas.

Bob Graham fue gobernador de Florida de 1979 a 1987 y senador de Estados Unidos de 1987 a 2005.

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